¿Cuál es la mejor forma de aprender vocabulario en inglés?

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Primer punto: ¿Es necesario memorizar vocabulario en inglés?


Para empezar quiero dar respuesta a una pregunta que me parece importante abordar… aunque admito que para ti lo más probable es que la respuesta será obvia y duh:

¿Es necesario ponernos a memorizar palabras en inglés?

¿Por qué no simplemente usar diccionarios y aplicaciones de traducción en nuestros teléfonos para poder comunicarnos en el idioma?

Pues mira, en algunos casos lo más útil NO es almacenar toneladas de información en nuestros cerebros, sino en soluciones tecnológicas como papel, archivos digitales y bases de datos en discos duros.

Por ejemplo, ponernos a memorizar montones de fechas y sucesos históricos es innecesario cuando simplemente podemos compilar esos datos en la forma de documentos de texto, imágenes y videos.

Todos esos archivos se pueden entonces almacenar en un lugar seguro, y en un futuro se puede acceder fácilmente a esa información cuando sea útil hacerlo.

Pero en muchos otros casos, para poder realizar ciertas acciones efectivamente, ahí sí es indispensable haber memorizado ciertas piezas de información dentro de nuestros cerebros.

A veces esto es necesario, por un lado, para no perder tiempo consultando esa información en un libro, smartphone, computador, etc.

Y por el otro, es necesario para que en tu mente puedas realizar referencias cruzadas entre esa información y otros datos guardados en tu cerebro, con el fin de solucionar problemas diversos.

Por ejemplo, tú no vas a ver a ningún abogado consultando las leyes penales vigentes actuales en medio de un juicio penal.

Ese abogado debe tener todas las leyes relevantes dentro de su cerebro para poder consultarlas inmediatamente, y poder determinar cuales aplican y cuales no al caso actual.

Lo mismo pasa con un cirujano en medio de una operación de corazón, a quien tú no vas a ver consultando un momentico su teléfono para verificar cuál conducto es una vena y cuál una arteria.

No – un cirujano competente tiene todos los conocimientos necesarios sobre la anatomía humana general, y del corazón humano, dentro de su cabeza.

Y claro, el aprendizaje de idiomas es otra área en la que es necesario memorizar literalmente miles de piezas de información – específicamente hablando: Palabras.

Para poder entender y utilizar un idioma competentemente tienes que memorizar la escritura, los significados, y las pronunciaciones correctas de miles y miles de palabras.

Y pues mientras menos palabras en inglés tengas almacenadas dentro de tu cabezota, menos podrás entender del idioma, sin mencionar hablar / escribir en él.

En el inglés (y en el idioma que sea) NO puedes simplemente decir:

"Voy a bajarme el diccionario Oxford completo a mi celular, y así no tendré que aprender nada de vocabulario en inglés.

¡Puedo simplemente consultar todas las palabras que necesito en el diccionario!"

Jajajaja qué inteligente, claro… QUE NO.

Consultar cada palabra que escuches / leas y no entiendas sí es perfecto para aprender vocabulario en inglés – para ayudarte a memorizar palabras nuevas.

Pero pretender decodificar cada frase que escuchas en inglés buscando a la velocidad del rayo los significados en español de cada palabra en inglés dentro de dicha frase, todo en menos de unos pocos segundos...

Pues lo siento, pero actualmente eso es imposible – a duras penas las tales aplicaciones intérpretes para smartphones pueden escupir textos medianamente coherentes, menos van a poder los humanos hacer semejante cosa.

Tal vez en un futuro los idiomas puedan aprenderse haciéndole un mod mecánico a tu cerebro para que se le puedan transferir conocimientos vía USB...

Pero mientras se desarrolla esa tecnología, pues ni modo: Debes aprender / memorizar a largo plazo toneladas de palabras en inglés para poder llegar a entender y utilizar el idioma muy bien.

En resumen: Aprender vocabulario en inglés es imprescindible.


Métodos para aprender vocabulario en inglés


Pues existen muchos métodos y variaciones que puedes utilizar para aprender vocabulario en inglés, y ciertos métodos suelen ser más efectivos que otros.

Aquí me limitaré a compartir contigo, de forma resumida, los métodos de aprendizaje de vocabulario con los que más estoy familiarizado, incluyendo el método que más te recomiendo seguir.


Listas de vocabulario


Un método de estudio muy común utilizado casi en todos lados, desde clases de inglés hasta sitios web de inglés como segunda lengua, es el repaso repetitivo de listas de vocabulario.

Estas son listas de palabras sueltas en inglés, donde cada una tiene a su lado su significado respectivo en español.

Estas listas usualmente siguen alguna temática como "la cocina", "la calle", "el parque de diversiones", "el baño", "el cuerpo humano", "los trabajos", "el cementerio", "la crisis existencial", etc.

Estas listas también suelen incluir imágenes que representan las palabras mostradas.


Listas de ejemplos


Un vehículo considerablemente superior para aprender vocabulario en inglés son las listas de ejemplos.

Estas listas normalmente incluyen varias oraciones en inglés, la traducción respectiva al español de cada oración, y al final un glosario de palabras clave usadas en dichas oraciones de ejemplo.

Los ejemplos en una lista también pueden seguir una temática, como oraciones que puedes escuchar en algún lugar en particular, u oraciones que siguen una cierta estructura gramatical, etc.

Repasar listas de ejemplos suele ser un método superior a repasar listas de vocabulario suelto.

Esto se debe a que ver una palabra siendo usada dentro de una oración te da una mejor idea de cómo usar esa palabra correctamente.

En cambio, tú puedes aprender el significado básico de una palabra en inglés al verla en una lista de vocabulario, pero si no ves ejemplos de cómo se usa esa palabra en cuestión...

Es posible que se te dificulte usar esa palabra correctamente, y también es posible que llegues a tener problemas entendiendo exactamente qué quiere decir esa palabra.

Aunque admito que en algunos casos, aprender vocabulario usando listas de vocabulario suele ser suficiente para aprender cómo usar bien una palabra.

Esto es especialmente cierto para los sustantivos – las personas, animales y cosas.

Pero para muchas otras palabras (se me vienen a la mente "like", "would", "have") sí es necesario ver muchos ejemplos de cómo se usan, especialmente porque dependiendo del contexto en el que se usen pueden tener significados y usos diferentes.

Por ejemplo, digamos que en una lista de vocabulario sobre hobbies encontraste la palabra: sport = deporte. Y en esa lista la palabras no tienen ningún ejemplo de uso ni nada.

Y luego, viendo una serie en inglés escuchas a un papá diciéndole a su hijo: "How was your day, sport?"

Ahí quedas completamente confundido, porque suena como si el papá le estuviese diciendo "deporte" a su hijo. ¿Pero qué rayos?

Pero si consultas varios ejemplos de uso de la palabra "sport", encontrarás que otro significado de la palabra "sport" es como una expresión de cariño hacia un niño con el que tienes confianza, como decirle "campeón".

Sitios web especializados en el aprendizaje de idiomas, como Antimoon.com y AJATT.com, promueven el repaso de frases de ejemplo usando Sistemas de Repetición Espaciada como Anki y SuperMemo.

También puedes encontrar videos que enseñan vocabulario por medio de frases y oraciones de ejemplo, y presumo que hoy en día la mayoría de clases de inglés implementan listas de ejemplos para enseñar vocabulario.

Y claro, existe software y otros materiales que te ayudan a aprender vocabulario usando una combinación de palabras sueltas, y frases / oraciones de ejemplo.

Por ejemplo, en Duolingo Inglés tú aprendes y practicas tu vocabulario realizando diferentes ejercicios como:
  • Traducir correctamente una palabra del español al inglés
  • Elegir la palabra en inglés correcta dadas las imágenes mostradas
  • Y traducir una frase u oración del español al inglés, o vice-versa

Mi método recomendado: Descifrar contenido en inglés que sea de tu interés


A grosso modo, "descifrar" contenido en inglés quiere decir sentarte a leer o escuchar un trozo de contenido en inglés (un texto, video, canción, etc.), y cada vez que te encuentres con una palabra o expresión que no entiendas, buscas en diccionarios definiciones, pronunciaciones, y ejemplos de uso para esa palabra en cuestión.

Uno de mis autores favoritos en el área del aprendizaje de idiomas, Steve Kaufmann, sigue este mismo proceso para aprender idiomas… aunque él no le llama a este proceso "descifrar" – simplemente lo llama "leer y escuchar contenido de interés en tu idioma objetivo".

Para aprender mucho más a fondo en qué consiste este método de "descifrar" contenido en inglés, dale una buena leída al los siguientes artículos:

Cómo aprender inglés por tu propia cuenta: Una guía general del método de Inglesk.com

Cómo mejorar tus habilidades de lectura en el inglés – La guía (casi) completa

Cómo mejorar tus habilidades de escucha en el inglés – La guía (casi) completa

Realizar el ejercicio diario (durante mínimo 2 horas) de descifrar piezas de contenido escrito y audiovisual en inglés es mi método recomendado para que aprendas no solo vocabulario, sino también estructuras gramaticales, y las pronunciaciones correctas de las diferentes palabras en inglés con las que te encuentres.

¿Por qué recomiendo tanto este método?

Primero, por lo anterior – porque al descifrar contenido en inglés aprenderás no solo palabras, sino también pronunciaciones, y gradualmente te irás acostumbrando a las estructuras gramaticales del inglés.

Esto es muchísimo más efectivo que tratar de aprender inglés memorizando listas de vocabulario, estudiando reglas gramaticales explícitas aparte, y luego intentar combinar una cosa con la otra.

Y segundo, lo recomiendo porque en este método de aprendizaje puedes utilizar más que todo contenido en inglés que sea de tu interés – música (con su letra respectiva), cómics, libros de ficción o educativos, series y caricaturas y videos (con transcripciones), videojuegos llenos de diálogo en inglés, etc.

Básicamente, si existe contenido que cada día te devoras en español porque te encanta, ¡puedes utilizar contenido similar para llevar a cabo tu aprendizaje del inglés!

Y créeme que llevar a cabo tu aprendizaje de vocabulario y gramática por medio de contenido que te gusta es muchísimo más llevadero y motivador que utilizar contenido genérico como el que se suele encontrar en los libros de texto académicos tradicionales.


Principios indispensables para aprender vocabulario en inglés


El principio del Input Comprensible


Pero bueno, sea cual sea el método que sigas para aprender vocabulario en inglés, puedes saber si ese método que has elegido es efectivo o no si cumple con los siguientes principios indispensables:

Primero, tu método de aprender vocabulario debe estar basado en el Input Comprensible – es decir, cada vez que encuentres una palabra en inglés que no conoces, de alguna manera debes poder averiguar qué quiere decir esa palabra en cuestión.

Como lo mencioné en otro artículo, actividades que NO te dan input comprensible en inglés incluyen:
  • Consumir contenido en español (duh!)
  • Poner a reproducir audio en inglés en tu habitación mientras duermes
  • Y ponerte a ver muy atento una película en inglés… pero sin consultar las palabras que no conozcas
En la primera actividad no estás recibiendo input en inglés. En la segunda ese input NO es registrado por tu cerebro.

Y en la tercera actividad sí estás recibiendo input en inglés, pero como no estás consultando los significados de las palabras que no conoces, NO estarás recibiendo input comprensible – solo estarás escuchando "ruido" en inglés.

Así que ojo con eso: Solo aquellas actividades basadas en input comprensible pueden resultar en un aprendizaje real de vocabulario en inglés.


Por cierto, me parece importante resaltar nuevamente la importancia del contexto a la hora de aprender vocabulario en inglés.

Recuerda: Para poder aprender bien lo que quiere decir una cierta palabra en inglés, es importante tener muy en cuenta el contexto bajo el que encontraste esa palabra, y consultar ejemplos en los que se utilice esa misma palabra en contextos similares.

En los artículos anteriormente enlazados puedes aprender más sobre cómo distinguir contextos en los que yacen las palabras en inglés que consultes.


Principio de la repetición


Otro aspecto indispensable para aprender vocabulario en inglés es la repetición.

Durante tu proceso de aprender inglés, será rara la ocasión en la que recuerdes el significado y pronunciación correcta de una palabra en inglés después de consultarla una sola vez.

Para que de verdad llegues a dominar una palabra tendrás que haberla consultado, y consultado, y re-consultado numerosas veces durante los muchos meses que estarás aprendiendo inglés activamente.

Mientras más encuentres y consultes una palabra en particular, más te irás acostumbrando a esa palabra, y más fácilmente la irás recordando.

Y en un futuro llegará un momento en el cual hayas visto esa palabra tantas veces que esta quedará prácticamente quemada en tu cerebro.

Si se te olvida muy pronto una palabra después de haberla "aprendido", ¡eso es normal! Para poder dominarla a largo plazo necesitas encontrarla y consultarla muchas más veces.

En otras palabras: Repetición, repetición, ¡repetición!


Cómo repasar vocabulario en inglés


Ahora, es posible que te preguntes: ¿Y cómo le hago entonces para llevar a cabo esa "repetición"? ¿Esos múltiples repasos necesarios de cada palabra en inglés?

En otras palabras… ¿Cómo repasar las palabras en inglés que vayas aprendiendo?

Mi consejo es el siguiente:

Si sigues mi método recomendado de descifrar contenido, entonces no te preocupes por repasar palabras individuales como tal.

En su lugar, simplemente enfócate en consumir y descifrar mucho, mucho, mucho contenido en inglés – tanto como puedas cada día.

Mientras más utilizada sea la palabra en cuestión en el inglés, más frecuentemente la encontrarás al leer o escuchar contenido en el idioma.

Si una cierta pieza de contenido (como una canción o un video) te da problemas (por ejemplo, allí se dan palabras que no te has podido aprender), entonces vuelve a descifrar esa misma pieza de contenido unas cuantas veces más, y luego pasa a descifrar contenidos diferentes.

Algo más que puedes hacer es que si te están dando problemas palabras que caen dentro de un mismo "mundo" (por ejemplo, términos de ingeniería eléctrica), entonces puedes enfocarte en consumir contenidos que hablan sobre ese mismo "mundo" (en este caso, contenido sobre ingeniería eléctrica).


Una nota sobre los Sistemas de Repetición Espaciada


Muchos autores expertos en idiomas, incluyendo a Tom de Antimoon y Khatz de AJATT, aconsejan que utilices un software de repetición espaciada (SRS en inglés) para:
  • Añadirle tarjetas virtuales que contengan frases / oraciones / párrafos de ejemplo en inglés
  • Y luego usar ese sistema para repasar de forma óptima el vocabulario en inglés contenido en esos ejemplos
Sin lugar a dudas, utilizar un SRS es una forma muy efectiva de repasar vocabulario – eso nunca te lo voy a negar.

En una época yo mismo recomendaba el uso de Anki para repasar vocabulario en tu idioma objetivo. Y en mi propio estudio de idiomas, utilicé Anki para repasar vocabulario en japonés, e inclusive un poco en inglés también.

Además, Anki es una herramienta súper-mega-útil si estudias medicina, leyes, y cualquier otra área que requiera memorizar muchos conocimientos.

Anki también es muy útil para estudiar para exámenes escolares y universitarios (dentro de poco escribiré un artículo sobre cómo usar Anki para estudiar para tus exámenes de inglés).

Y aunque en el área de los idiomas también debes memorizar toneladas de información (palabras), junto con sus definiciones y pronunciaciones… hoy en día ya NO te recomiendo que utilices Anki para repasar vocabulario en inglés a largo plazo.

No lo recomiendo simplemente porque usar cualquier SRS requiere muchísimo tiempo, tanto para crear las verracas tarjeticas virtuales para el SRS, como para repasar todas las tarjetas que estén pendientes de repaso cada día.

Todo ese tiempo que gastarías creando tarjetas nuevas y repasando tus tarjetas pendientes, es tiempo que podrías invertir leyendo / escuchando / descifrando más y más contenido interesante en inglés.


Una ayuda nemotécnica: El SMASHIN' SCOPE


Si alguna vez te encuentras con una palabra en inglés particularmente problemática, que por mucho que consultas y re-consultas te cuesta muchísimo trabajo recordar, puede ayudarte a recordarla el utilizar lo que se conoce como el SMASHIN' SCOPE.

El smashin cosa esa consiste en un conjunto de 12 técnicas especiales que pueden ayudarte a recordar mejor casi cualquier pieza de información que te esté costando trabajo mantener en tu cerebro.

Así, cuando te encuentres con una palabra problemática en inglés, intenta usar una o varias de las siguientes técnicas después de haber consultado el significado y pronunciación de esa palabra por enésima vez:


Imaginación – Por medio de tu creatividad e imaginación puedes crear historias nemotécnicas, o juegos de palabras, que te ayuden a recordar palabras problemáticas en inglés.

Mientras más loca y llamativa sea la historia que te inventes para ayudarte a recordar esa obstinada palabra, ¡mejor!


Sexualidad – Si te imaginas alguna historia / situación sexual que puedas relacionar con tu palabra problemática, creo que te será muy fácil recordarla
( ͡° ͜ʖ ͡°)

Por ejemplo, a mi antes me costaba trabajo recordar la escritura correcta de la palabra "assassin (asesino / sicario)".

Pero luego me di cuenta de que esta palabra se puede dividir así: ass – ass – in.

Si no sabes qué significa "ass", te lo dejo de tarea ;)


Humor – Inventa una historia / situación graciosa y jocosa relacionada con tu palabra.


Simbolismo / Sustitución – Aquí, la idea es que puedes utilizar varios conceptos o palabras para ayudarte a recordar otro concepto similar en escritura o significado.

Por ejemplo, puedes recordar la palabra "rhythm" (ritmo) imaginándote a un rinoceronte (rhino) con audífonos, sacudiendo su cabeza como loco al ritmo de la música, tarareando "thm, thm, thm, thm, thm…"

Un truquito de sustitución que yo a veces uso, es que se me facilita recordar la escritura de una palabra en inglés si la pronuncio en "spanglish" dentro de mi mente.

Por ejemplo, la pronunciación correcta de Wednesday (Miércoles) es
/ˈwɛnzdeɪ/, y si yo voy a decir la palabra en voz alta, obviamente la pronunciaré correctamente.

Pero para recordar cómo se escribe yo me digo a mí mismo que se "escribe" /ˈwɛdnezdeɪ/… si eso tiene sentido. Sino, revisa el artículo sobre aprender el alfabeto fonético internacional.

¡Ten cuidado con este truco! Siempre separa en tu mente la pronunciación correcta de la palabra, y la pronunciación en spanglish que te ayuda a recordar cómo se escribe.


Color – Asigna colores variados a tus palabras, en vez de recordarlas solo en "blanco y negro".


Movimiento – Imagina una escena llena de movimiento en la que ocurra la palabra en cuestión.

Por ejemplo, para recordar la palabra "whirl" (girar / rodar), imagina a un gordo capitán de barco girando el timón como loco para esquivar otro enorme barco que se aproxima.


Imágenes positivas / negativas – Imagina una situación altamente positiva y agradable relacionada con tu palabra.

También funciona imaginar una situación altamente negativa y horrorosa.


Exageración – Si te imaginas una historia para ayudarte a recordar una palabra, ¡exagérala!

Que las cosas grandes en la historia sean enormes, que las cosas pequeñas sean diminutas, que los sonidos imaginados sean súper fuertes y locos, etc.


Números – Aunque esto ya no tiene que ver casi con la creatividad y la imaginación, es un hecho que enumerar elementos puede ayudarte a recordarlos mejor.


Orden – Las listas de elementos ordenados suelen ser más fáciles de recordar que elementos sin ordenar.

Por ejemplo: Monday, Tuesday, Wednesday (Lunes, Martes, Miércoles). Huey, Dewey, Louie (Hugo, Paco, Luis… en Ducktales jajaja).


Sinestesia – Involucra tus cinco sentidos (visión, oído, olfato, sabor y tacto) cuando estés consultando la palabra.

Huele alguna vela aromática, cómete un dulce rico, o busca una imagen llamativa que esté asociada a esa palabra.

(Trivia: El SMASHIN' SCOPE lleva su nombre por la primera letra del nombre de cada técnica, y fue originalmente formulado por Tony Buzan, autor del libro Master your Memory, e inventor de los mapas mentales.)


#Resumen


Para dominar el inglés es indispensable memorizar miles de palabras en inglés - tanto sus significados en varios contextos, como sus pronunciaciones correctas.

Para aprender / memorizar vocabulario en inglés a largo plazo te recomiendo descifrar montones de contenido en inglés - haciendo eso no solo aprenderás palabras, sino también gramática y pronunciación.

Sea cual sea el método que sigas para aprender vocabulario, asegúrate de que ese método cumpla los siguientes requisitos:

1. Te provee con Input Comprensible en inglés.

2. Y hace que te encuentres muchas veces con cada palabra que necesitas aprender.

Recuerda que la exposición repetida a una pieza de información es esencial para poder llegar a recordarla muy bien.

Si sigues el método de descifrar mucho contenido en inglés cada día, no tendrás que preocuparte por repasar vocabulario individual en inglés - mientras más frecuente sea una palabra en inglés, más seguido te la encontrarás al leer y escuchar montones de contenido en inglés.

Y si te cuesta mucho trabajo recordar alguna palabra en particular, intenta usar las nemotécnicas del SMASHIN' SCOPE para ayudarte a recordarla:
  • Sinestesia
  • Movimiento
  • Sexualidad
  • Humor
  • Imaginación
  • Números
  • Simbolismo
  • Color
  • Orden
  • Imágenes positivas/negativas
  • Exageración

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